Sunday, August 28, 2022

Amazing Italy: San Giovanni Battista - History and culture of a Ravenna church - with Alessandra Maltoni - Interview by Maria Teresa De Donato

 Amazing Italy:

San Giovanni Battista - History and culture of a Ravenna church -

with Alessandra Maltoni

Interview by Maria Teresa De Donato


Dear friends,


Welcome again to my Amazing Italy Column, to which various friends and colleagues are contributing by telling us about Italian places where they were born or lived or which they visited and found particularly interesting.


This column is having great success, which I am delighted and grateful for: to my colleagues, for their participation and for the information they provide, and to you, readers, for the appreciation you are showing.


Thank you so much!


Today my friend and colleague author, Alessandra Maltoni, from Ravenna, came to visit us, whom we will get to know better on other occasions, always through my Blog and Virtual Cultural Lounge.


Enjoy the reading!




MTDD: Hi Alessandra and welcome to our appointment in the Amazing Italy column.


AM: Thanks to you, Maria Teresa, for inviting me.



MTDD: Alessandra, you are from Ravenna, the city where you still live and work today. It is a city rich in history and art and certainly the most important in the Emilia-Romagna Region in these respects.


What exactly do you want to talk to us about today?


AM: Yes, Maria Teresa. I perfectly agree with you. Ravenna abounds in history and art, and there are many things to see, including various churches. Today I would like to introduce you to one church in particular: the Basilica of San Giovanni Battista, also known as the Onion Church.



MTDD: Why did you opt for this particular church?


AM: The churches of Ravenna (former Byzantine capital) have a certain charm, not for nothing in the Decameron by Giovanni Boccaccio in the novella by Paganino da Monaco and by the Judge in Pisa Riccardo di Chinzica, the calendar of Ravenna is mentioned, with the names of the saints to whom Ravenna's churches were dedicated, construction types with a history of medieval and baroque architecture. My choice fell on the church of San Giovanni Battista, located in Via Girolamo Rossi, as its baroque facade and medieval backside represent an emblematic example.



MTDD: Can you give us some historical data?


AM: Certainly. Founded, according to Andrea Agnello (9th century), by Baduario, a character of difficult identification, the Basilica of San Giovanni Battista perhaps coincides with the ancient San Giovanni ad naviculam. The Basilica was built during the sixth century, apparently under the bishopric of Peter III. This toponym would have signaled its proximity to the ferry used to cross the stretch of the Padenna river, at that point lacking bridges.



MTDD: Very interesting. What can you tell us about the layout and structure of this church?


AM: The original plan was divided into three naves marked by twenty columns and preceded by a four-sided portico, perhaps provided by a neighboring monastery since the 13th century. The structure received immense donations in the 15th century under the government of the da Polenta. The parish also set up an adjacent hospital as a shelter for the poor. The original building had taken the popular name of San Giovanni 'of the onion' because, in the four-sided portico, demolished in 1634, a critical town fair of agricultural products was held. For the Ravegnani, it is San Zvan dla zola.


MTDD: From how you talk about it, you seem particularly fond of this church, or am I wrong?


AM: No, you're not wrong at all. I was born in Ravenna, and to celebrate the hundredth anniversary of my grandmother Iolanda devoted to this place of worship, I wrote and published a short essay with traces of the church's history and some characters who attended it for different reasons. Curious, the fil rouge would bind Dante's son to the cult building located in the city's heart and a few steps from Dante's tomb. This inspired the title of the first edition of my book, "The onion church a stone's throw from Dante," for the In.edit types.


MTDD: Have you had any awards for your work?


AM: Yes. The text was considered worthy and awarded in June 2022 at the Sorbonne University in Paris by Prof. Maria Teresa Prestigiacomo, journalist and art critic, with the following motivation for the commendation: the content and reputable initiative of the freelancer. As part of the same award ceremony, I was invited as a guest of the Italian Culture Center in the French capital, where I spoke in front of an attentive and sizeable Parisian audience about the onion church and the figure of Father Torello, grandmother Iolanda's spiritual guide.


MTDD: Can you tell us about this priest and his Christian ministry's role in the community he served?


AM: Gladly. Father Torello Scali of Tuscan origins, a figure of great humanity, regent of the community in question in times of war, and belonging to the Carmelite order, was parish priest from 1928 to 1959. His mortal remains were transferred, in 2001, to the Basilica of San Giovanni Battista and placed in the chapel of the Madonna del Carmine. We all hope we will soon be able to visit it every week on a day and time open to the public. Father Torello is a character known to the faithful, tourists, and historians. The people who have known this man of great moral depth remember him with great affection and are working hard to promote his holiness. Father Torello created various cultural and social activities as a framework for the cult of faith, prayer, and behavioral meditation in a society governed by true and pure love.



MTDD: A man of faith, therefore, and above all, a spiritual guide who gave an excellent example and left a beautiful memory to those who knew him and not only.


Was there any other priest who left an indelible and equally positive memory after him?


AM: Certainly. Another charismatic figure who for many years has borne the baton of this church with multifaceted initiatives was Don Gino, hoping for a publication that would carry on the illustrious memory of the onion church and its architecture: the baroque mask of the facade and the body with the medieval soul. Now an older man, Don Gino is in a retirement home far from Ravenna.


MTDD: Is there anything else you want to add about this church?


AM: Yes, I would like to say that there are many anecdotes and episodes of blood and works of art stolen over time that enrich the bibliography of this church which is currently partially closed for various reasons that we cannot analyze in this context. We send our best wishes so he can carry on the message of love that his predecessors created and spread.



MTDD: If there are readers who want to know more about the subject, what sources can they draw from?


AM: The first edition of The Onion Church on a stone's throw from Dante has a Facebook page where you can write your comment:


Copies of the first edition can be purchased online until sold out:



MTDD: In case there is someone who wants to contact you?


AM: Anyone wishing to contact me can send me an email to the following address:



MTDD: Alessandra, many friends, taking part in this Marvelous Italy column have delighted our readers by ending their interview with a local recipe.


Did you prepare one yourself?


AM: Absolutely, yes. I thought of presenting my favorite Romagna dish to our readers, namely the stew or stew with white wine, a specialty of grandmother Iolanda.



(Photo from Wikipedia - Creative Commons Attribution 2.0 Generic -

Stew - Author: franzconde)



Grandma Iolanda's recipe "The magné rumagnul of the past" - Ancient Romagna mangiari of the Ravenna area, to remember elderly azdori (housewives).


Recommended wine


White Sangiovese from Romagna or Tuscan Chianti



The stew is a typical second dish from Northern Italy. The term derives from the ancient way of cooking food when the meat was placed in a cooking container closed on the top of the stoves that served as cooking and heating tools. It should not be confused with braised meat, which involves cooking flavored with wine and spices. When the stew is cut into small pieces, it can take the name of stew [...]



Ingredients and doses for four people


1 kg of meat pulp per stew (pork, veal, beef),

 half chopped onion,


1 glass of dry white wine,


500 ml. of broth,


2 tablespoons of flour,


1 carrot,


30 g of butter,


1 stick of celery,


6 large yellow potatoes,


extra virgin olive oil (extra virgin olive oil),









Brown the chopped onion, celery, and carrot in a drizzle of oil in a pan over very low heat.

Peel and cut the potatoes into regular pieces.

Take a non-stick pan with water, soak the potatoes for 10 minutes, cook them over medium heat for 5 minutes, and turn off the heat.

In a rather large saucepan, brown the meat and reduce the heat. Add the sifted flour and a little broth to obtain a smooth and homogeneous base.

Pour in the wine and stir until the bottom begins to boil. Add the chopped onion, carrot and celery, salt and pepper, and the potatoes.

Cook for at least 90 minutes, over low heat, keeping covered.

If you want, sprinkle with chopped parsley before serving.


A second faster version of Grandma Iolanda's stew with potatoes recipe is the following:




1 kg of meat stew


1 glass of dry white wine


250 ml of water, 6 large yellow potatoes


extra virgin olive oil,













Peel and cut the potatoes into regular pieces, take a bowl with hot water and soak the potatoes for 15 minutes.

In a rather large saucepan, brown the meat over low heat, pour water, wine, and potatoes, boil until the liquid is absorbed, then season with oil, salt, pepper, and rosemary, close the pan and leave the meat and potatoes to flavor for at least 15 minutes.


Enjoy your meal!



Meravigliosa Italia: San Giovanni Battista - Storia e cultura di una chiesa ravennate - con Alessandra Maltoni - Intervista di Maria Teresa De Donato

 Meravigliosa Italia:

San Giovanni Battista - Storia e cultura di una chiesa ravennate -

con Alessandra Maltoni

Intervista di Maria Teresa De Donato


Amici carissimi,

benvenuti di nuovo nella mia Rubrica Meravigliosa Italia cui stanno contribuendo vari amici e colleghi parlandoci di località italiane in cui sono nati o vissuti o che hanno semplicemente visitato ed hanno trovato particolarmente interessanti. 

Questa Rubrica sta avendo un grande successo, cosa di cui sono molto felice e grata: ai miei colleghi, per la loro partecipazione e per le informazioni che provvedono, e a voi, lettori e lettrici, per l’apprezzamento che state dimostrando.

Grazie di cuore!

Oggi è venuta a trovarci un’amica e collega autrice, Alessandra Maltoni, di Ravenna, che avremo modo di conoscere meglio in altre occasioni sempre tramite questo mio Blog e Salotto Culturale Virtuale.  

Buona lettura!


MTDD: Ciao Alessandra e benvenuta a questo nostro appuntamento della Rubrica Meravigliosa Italia.

AM:  Grazie a te, Maria Teresa, per avermi invitata. 


MTDD: Alessandra, tu sei di Ravenna, città in cui vivi e lavori ancora oggi.  Si tratta di una città ricca di storia e di arte e sicuramente la più importante della Regione Emilia-Romagna sotto questi aspetti.

Di cosa vuoi parlarci esattamente oggi?

AM: Sì, Maria Teresa. Sono perfettamente d’accordo con te.  Ravenna abbonda di storia e di arte ed, infatti, tante sono le cose da vedere, tra cui varie chiese. Oggi vorrei presentarvi una chiesa in particolare: la Basilica di San Giovanni Battista, conosciuta anche come Chiesa della cipolla.

MTDD: Perché hai optato proprio per questa chiesa?

AM: Le chiese di Ravenna (ex capitale bizantina) hanno un certo fascino, non per nulla nel Decamerone di Giovanni Boccaccio nella novella di Paganino da Monaco e del Giudice in Pisa Riccardo di Chinzica, viene citato il calendario di Ravenna, con  riportati i nomi dei santi a cui erano dedicate le chiese ravennati, tipologie costruttive con una storia di architetture medievali e barocche. La mia scelta è ricaduta sulla chiesa di San Giovanni Battista, sita in Via Girolomo Rossi, in quanto con la sua facciata barocca e il suo retro medioevale ne rappresenta un esempio emblematico.


MTDD: Puoi fornirci qualche dato storico?

AM: Certamente. Fondata, secondo Andrea Agnello (IX secolo), da Baduario, personaggio di difficile identificazione, la Basilica di San Giovanni Battista coincide forse con l’antica San Giovanni ad naviculam, toponimo che ne avrebbe segnalato la prossimità con il traghetto impiegato per attraversare il tratto urbano del fiume Padenna, in quel punto mancante di ponti. La Basilica venne eretta nel corso del VI secolo, pare sotto il vescovado di Pietro III.


MTDD: Molto interessante.  Cosa puoi dirci della pianta e della struttura di questa chiesa?

AM: La pianta originaria era divisa in tre navate scandite da venti colonne e preceduta da un quadriportico, provvisto forse dal XIII secolo di un limitrofo monastero. La struttura ottenne immense elargizioni nel XV secolo, sotto il governo dei da Polenta. La parrocchia allestì pure un adiacente ospedale per il ricovero degli indigenti. La costruzione originaria aveva assunto il nome popolare di San Giovanni ‘della cipolla’, perché nel quadriportico, demolito nel 1634, si svolgeva un’importante fiera cittadina di prodotti agricoli. Per i ravegnani, è San Zvan dla zola.


MTDD: Da come ne parli mi sembri particolarmente affezionata a questa chiesa o mi sbaglio?

AM: No, non ti sbagli affatto. Io sono ravennate di nascita e per festeggiare i cento anni di mia nonna Iolanda devota a questo luogo di culto, ho scritto e pubblicato un saggio breve con tracce della storia della chiesa e di alcuni personaggi che l’anno frequentata per motivi diversi. Curioso, il fil rouge che legherebbe il figlio di Dante all’edificio di culto sito nel cuore della città e a pochi passi dalla tomba di Dante.  Questo ha ispirato  il titolo della prima edizione del mio libro  “La chiesa della cipolla a due passi da Dante” per i tipi In.edit.  



MTDD: Hai avuto dei riconoscimenti per questo tuo lavoro?

AM: Sì. Il testo è stato ritenuto meritevole e premiato a giugno 2022 presso l’università la Sorbona di Parigi dalla Prof.ssa Maria Teresa Prestigiacomo, giornalista e critico d’arte, con la seguente motivazione dell’encomio: il contenuto e la stimabile iniziativa della libera professionista. Nell’ambito della stessa premiazione, sono stata invitata e ospite del Centro di Cultura italiano nella capitale francese, dove ho parlato di fronte ad un attento e folto pubblico parigino della chiesa della cipolla e della figura di padre Torello, guida spirituale di nonna Iolanda.


MTDD: Puoi parlarci di questo sacerdote e del ruolo che ha avuto il suo ministero cristiano nella comunità che ha servito?

AM: Volentieri. Padre Torello Scali di origini toscane, figura di grande umanità, reggente della comunità in oggetto in tempo di guerra ed appartenente all’ordine Carmelitano, è stato parroco dal 1928 al 1959.  I suoi resti mortali sono stati trasferiti, nel 2001, nella basilica di san Giovanni Battista e collocati nella cappella della Madonna del Carmine. Si auspica che presto la sua tomba possa essere visitata tutte le settimane in un giorno e orario aperto al pubblico. Padre Torello è un personaggio noto a fedeli, turisti e storici. Le persone che hanno conosciuto questo uomo di grande spessore morale, lo ricordano con grande affetto e si stanno industriando per promuovere la sua santità. Padre Torello aveva creato diverse attività culturali e sociali a cornice del culto della fede, della preghiera e meditazione comportamentale da tenersi  in una società retta dall’amore vero e puro.


MTDD: Un uomo di fede, dunque, ma anche e soprattutto una guida spirituale che ha dato un ottimo esempio e lasciato un bellissimo ricordo a chi lo ha conosciuto e non solo. 

C’è stato, dopo di lui, qualche altro sacerdote che ha lasciato un ricordo indelebile ed altrettanto positivo?

AM: Certamente. Altra figura carismatica che per tanti anni ha portato il testimone di questa chiesa con iniziative poliedriche, è stato Don Gino, auspicando una pubblicazione che portasse avanti la memoria illustre della chiesa della cipolla e della sua architettura: la maschera barocca della facciata e il corpo con l’anima medioevale. Don Gino, ora anziano, è in casa di riposo lontano da Ravenna.


MTDD: C’è altro che vuoi aggiungere in riferimento a questa chiesa?

AM: Sì, vorrei solo dire che tanti sono gli aneddoti e gli episodi di sangue, opere d’arte sottratte nel tempo che arricchiscono la bibliografia di questa chiesa al momento parzialmente chiusa per motivazioni varie che non possiamo analizzare in questo contesto. All’attuale prete Don Rosino di San Giovanni Battista, (Santo rievocato in opere letterarie come ad esempio “la Nana” di Navarro, precursore del verissimo, il quale sottolinea la potenza di pace di questo Beato durante una tempesta), inviamo i nostri migliori auguri perché possa portare avanti il messaggio d’amore che i suoi predecessori hanno creato e  diffuso.


MTDD: Nel caso ci fossero lettori e/o lettrici che volessero saperne di più sull’argomento, a quali fonti possono attingere?

AM: La prima edizione de La Chiesa della cipolla a due passi da Dante ha una pagina Facebook dove potete scrivere un vostro commento:

Le copie della prima edizioni sono acquistabili online fino ad esaurimento:


MTDD: Nel caso ci fosse qualcuno che volesse contattarti?

AM: Chi volesse contattarmi può inviarmi una email al seguente indirizzo:


MTDD: Alessandra, molti amici che stanno prendendo parte a questa Rubrica Meravigliosa Italia hanno deliziato i nostri lettori terminando la loro intervista con una ricetta locale. 

Ne hai preparata una anche tu?

AM: Assolutamente sì. Ho pensato di presentare ai nostri lettori il mio piatto romagnolo preferito ossia lo Stufato o spezzatino al vino bianco, specialità di nonna Iolanda.


(Foto da Wikipedia – Creative Commons Attribuzione 2.0 Generico

Spezzatino – Autore: franzconde)



Ricetta di nonna Iolanda  “I magné rumagnul d’una volta” - Antichi mangiari romagnoli del territorio ravennate, per ricordare anziane azdori (massaie).


Vino consigliato

Sangiovese bianco  di Romagna o Chianti toscano


Lo stufato è un secondo piatto tipico della Italia del Nord. Il termine deriva dall’antico modo di cuocere gli alimenti, quando la carne veniva posta in un recipiente di cottura chiuso sul piano delle stufe che fungevano sia da strumenti di cottura che da riscaldamento. Non va confuso con il brasato, che prevede una cottura aromatizzata con vino e spezie. Quando lo stufato è tagliato in piccoli pezzi può prendere il nome di spezzatino […]


Ingredienti e dosi per 4 persone

1 kg di polpa di carne per spezzatino (maiale, vitello, manzo),

 mezza cipolla tritate,

1 bicchiere di vino bianco secco,

500 ml. di brodo,

2 cucchiai di farina,

1 carota,

30 g di burro,

1 costa di sedano,

6 patate grosse gialle,

olio evo (Extra Vergine di Oliva),





Rosolate in una padella, e su fuoco dolcissimo, un trito di cipolla, sedano e carota in un giro d’olio.

Pelate e tagliate le patate a pezzettini regolari.

Prendete un tegame antiaderente con acqua immergete le patate per 10 minuti, poi cuocetele a fuoco medio per 5 minuti, spegnete il fuoco.

In una casseruola piuttosto ampia rosolate la carne e abbassate la fiamma. Unite la farina setacciata e aggiungete un po’ di brodo, mescolando in modo da ottenere un fondo liscio e omogeneo.

Versate il vino e mescolate finché il fondo inizia a bollire. Aggiungete il trito di cipolla, carota e sedano, salate e pepate, aggiungete le patate.

Cuocete per almeno 90 minuti, a fuoco basso, tenendo coperto.

Se volete, cospargete di prezzemolo tritato prima di servire


Seconda versione più veloce  della ricetta stufato con patate di nonna Iolanda


1 kg di polpa di carne spezzatino

1 bicchiere di vino bianco secco

250 ml di acqua, 6 patate grosse gialle

olio evo,







Pelate e tagliate le patate a pezzettini regolari, prendete una ciotola con acqua calda e immergete le patate  per 15 minuti.

In una casseruola piuttosto ampia rosolate la carne a fuoco basso, versate acqua, vino, patate, fate bollire fino a quando il liquido sarà assorbito, poi condite con olio, sale, pepe, rosmarino, chiudete il tegame e lasciate insaporire carne e patate  per almeno 15 minuti.

Buon appetito!